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Disparition de Ted Benoit

C’est avec tristesse que nous venons d’apprendre le décès de Thierry Benoit, dit Ted Benoit, disparu à l’âge de 69 ans.

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Né en 1947, Ted Benoit suit les cours de l'Institut des Hautes Études Cinématographiques. Il squatte les cinémathèques pour dévorer les films noirs américains des années 1940-1950. Jusqu'en 1971, il sera assistant-réalisateur à la télévision. Lorsque Actuel accueille ses premiers récits en bandes dessinées, Robert Crumb  est son maître à dessiner.

Après quelques années de collaboration avec la presse underground –  Géranomymo – , Ted Benoit rejoint, en 1975, L'Écho des Savanes que vient de créer Nikita Mandryka. Cette première période de sa carrière culmine dans Hôpital, un album au dessin expressionniste. D'une froideur carcérale, ce récit gagne le prix du scénario au festival d'Angoulême en 1979.

Son style mue radicalement lorsqu'il découvre Joost Swarte – Art Moderne – , le dessinateur hollandais qui vient de remettre la Ligne Claire hergéenne à l'honneur. L'hommage à Swarte est évident dans les planches de Bingo Bongo que publie alors Métal Hurlant. Lorsque, en 1981, il réunit des courtes histoires –  peu Ligne Claire – parues dans Libération et Métal Hurlant, il choisit un titre en forme de manifeste : Vers la Ligne Claire. Sous une forme mal dégrossie, Ray Banana, son personnage emblématique, est déjà présent.

Ted Benoit s'approprie les signes extérieurs de l'esthétique d'Hergé pour se livrer à un joyeux travail de distanciation, au point de devenir lui-même un chef de file de la nouvelle Ligne Claire aux côtés de Floc’h ou Chaland. En 1980, (À Suivre) accueille la Berceuse électrique. Avec son physique de Clark Gable, Ray Banana est confronté à une étrange secte. Tout au long des 80 planches, Ted Benoit construit un univers hétéroclite et surréaliste. Futur proche et passé récent se mélangent dans une ville qui doit beaucoup à Hollywood. Ted Benoit commet un crime de lèse-Ligne Claire en utilisant des trames grises et des ombres portées noires : les "enfants" d'Hergé doivent parfois savoir se montrer irrespectueux. Dans la foulée de cet album mythique paraît Histoires vraies (1982), un recueil d'histoires sur scénario de Chéraqui, également publiées dans (À Suivre).

En 1984, grand retour de Ray Banana avec Cité Lumière. Nouveauté et hommage/clin d'oeil, ce deuxième récit est mis en couleurs par les Studios Hergé. Quoi de plus normal pour une histoire se déroulant, comme Tintin et L'Alph Art, dans le milieu de la peinture. L'album paraîtra en 1986.

Le temps d'un album, Ted Benoit abandonne le dessin et écrit le scénario de L'Homme de nulle part pour Pierre Nedjar. Ce récit révèle la vie de Thelma Ritter, la femme de ménage de Ray Banana. Prépublié dans (À Suivre) le récit paraîtra en album en 1989 chez Casterman.

Ted Benoît fut aussi le premier dessinateur à relever le défi insensé de succéder à E.P. Jacobs sur le dessin de Blake & Mortimer lorsque les éditions Dargaud décidèrent de relancer la série après avoir racheté les droits. Associé à Jean Van Hamme, il dessina deux albums d’une grande maîtrise : L’Affaire Francis Blake en 1996, et L’Étrange rendez-vous en 2001.

En 2004, pour François Ayroles, il signera le scénario de Playback, polar hitchcockien de fort belle facture.

Dessinateur méticuleux et perfectionniste, Ted Benoit se consacrait régulièrement à sa seconde "carrière" : l'illustration. La publicité et la presse en ont fait un de leurs artistes favoris. En 1985, La Peau du léopard recueille une grande sélection d'images et, en 1996, le galeriste Christian Desbois et Dargaud réunissent une grande partie de ses travaux dans un ouvrage intitulé Un nouveau monde (avec la participation d’Éric Verhoest et Jean-Luc Cambier). Il ne faut pas non plus oublier les affiches et les portfolios qui lui permirent d'expérimenter de nouvelles techniques et des sujets inédits. 

Passionné de cinéma noir, de l'Amérique d'Edward Hooper et de ligne claire piégée, Ted Benoit fut un acteur discret mais essentiel de la bande dessinée.

© Rita Scaglia

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